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Los neandertales casi se extinguieron antes de llegar nuestra especie a Europa

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Los neandertales, que fueron una especie humana específicamente europea, desaparecieron hace unos 30.000 años, mientras que los Homo sapiens se extendieron no solo por el viejo continente sino por todo el planeta, convirtiéndose en la única especie humana actual. Ambas fueron coetáneas durante unos miles de años y debieron tener contacto (sin apenas cruzarse genéticamente). ¿Qué pasó para que una especie se hundiera y la otra proliferara con tanto éxito? Es una de las grandes preguntas de la paleontología que sigue sin respuesta definitiva. Un descubrimiento ahora puede arrojar algo de luz sobre ese misterioso período de la evolución humana europea: los neandertales llegaron casi a la extinción hace unos 50.000 años, desapareciendo de la mayor parte de Europa, antes de que llegara la especie humana actual. Es más, el pequeño núcleo que sobrevivió unos miles de  años más y que logró extenderse por el centro y oeste del continente, tenía muy poca variabilidad genética, un indicador crucial de la fragilidad de una especie, de riesgo para su supervivencia. A esta conclusión llega un equipo de científicos de Suecia y España que ha analizado ADN de fósiles neandertales.

Hasta ahora se ha considerado que “la población neandertal en Europa había permanecido estable durante cientos de miles de años, hasta la llegada de los humanos modernos; y ahora ha de ser revisado este punto de vista”, explican los investigadores del Centro de Evolución y Comportamiento Humanos (Instituto de Salud Carlos II) dirigido por el paleontólogo Juan Luis Arsuaga, que han realizado esta investigación junto con sus colegas del Museo Sueco de Historia Natural y de la Universidad de Uppsala. Ellos presentan su hallazgo en la revista Molecular Biology and Evolution.

“El hecho de que los neandertales de Europa casi se extinguieran para luego recuperarse, y que todo eso sucediera mucho antes de que tuvieran contacto con los humanos modernos fue una sorpresa completa para nosotros, ya que indica que los neandertales pudieron ser más sensibles a los dramáticos cambios climáticos que ocurrieron durante la última edad del hielo de lo que se pensó previamente”, señala el investigador sueco Love Dalén.

Los neandertales (Homo H. neanderthalensis) eran específicamente europeos, “una de las pocas especies de homínidos que evolucionaron fuera de África”, escriben los investigadores en su artículo. Se extendieron por el oeste hasta Siberia, donde se han encontrado restos. Tenían un cerebro grande, una cultura notable, dominaban el fuego y enterraban a sus muertos. Eran descendientes de los preneandertales, como los individuos de la Sima de los Huesos de Atapuerca, de hace casi 500.000 años, y existieron hasta hace unos 30.000. ¿Qué les pasó?

Dalén, Arsuaga, Anders Götherström y sus colegas han analizado el ADN antiguo de fósiles de 13 individuos neandertales, incluido uno descubierto en Valdegoba (Burgos) de hace 48.500 años y han descubierto que la variabilidad genética de los individuos anteriores a 50.000 años es muy superior (hasta seis veces mayor) a la de los posteriores a esa fecha. A modo de comparación, explican los investigadores, los neandertales antiguos tenían una diversidad comparable a los humanos modernos, mientras que la variedad de genes de los posteriores, los más recientes, era inferior incluso a la de los humanos modernos de Islandia.

¿Cómo se interpreta esto? Los análisis genéticos y los modelos de población indican que los neandertales prácticamente se extinguieron hace unos 50.000 años y la población residual muy mermada se difundió luego por parte de Europa. Los biólogos saben que, con rarísimas excepciones, una especie que tiene poca variabilidad genética está condenada sobre todo por dos motivos. Por una lado, acumulará defectos genéticos nocivos, por otro, tendrá menos variantes genéticas a las que la evolución puede recurrir para adaptarse a situaciones cambiantes.

Los científicos no tienen una respuesta definitiva acerca de la causa de la extinción de los neandertales, y las hipótesis se van sucediendo a medida que se cuenta con más datos. Una idea en boga es que los neandertales estarían especialmente adaptados a las condiciones de bosque y serían cazadores de proximidad a sus presas, a las que alcanzarían con armas cortas. Los humanos modernos, sin embargo, procedían de terrenos africanos más abiertos y cazarían a mayor distancia. Cuando cambió el entorno y el bosque se fue abriendo, los neandertales quedarían en condiciones cada vez peores para su supervivencia.

“Este tipo de estudios interdisciplinares es extremadamente valioso para el avance de la investigación en evolución humana”, señala Arsuaga. “El ADN de los humanos prehistóricos ha aportado hallazgos inesperados en los últimos años. Es muy emocionante imaginar qué nuevos descubrimientos se producirán en los próximos años en este campo”, añade.

En los últimos años se han hecho varias investigaciones de ADN en fósiles neandertales, pero sobre todo orientadas a averiguar si hubo mezcla de genes entre aquella especie y la nuestra, pero no se había utilizado esta poderosa herramienta para conocer los cambios demográficos que pudieron sufrir, recalcan los investigadores suecos y españoles.

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En China, bebé nace cuatro años después de la muerte de sus padres

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Un bebé nació en China cuatro años después de la muerte de sus padres, gracias a un embrión fertilizado por ellos e implantado en una madre portadora a petición de los abuelos, informó un medio local.

El niño, llamado “Tiantian” (“Dulce-dulce” en chino), nació el 9 de diciembre, anunció esta semana el diario Xinjingbao (Beijing News).

“Sonríe todo el tiempo. Tiene los ojos de su madre, pero se parece más a su padre”, declaró una de las dos abuelas del pequeño.

Sus padres, Shen Jie y su esposa Liu Xi, seguían un tratamiento contra la infertilidad cuando murieron en 2013 en un accidente de tráfico.

Los cuatro abuelos llevaron a cabo un largo combate jurídico para obtener los embriones fertilizados en un hospital de Nankín, en el este de China. Como la gestación subrogada es ilegal en China, tuvieron que ir a Laos para encontrar una madre portadora.
“Primero habíamos pensado en un transporte por avión, pero las aerolíneas se negaron todas a llevar el frasco de nitrógeno líquido en el que se encontraban los cuatro embriones”, contó al diario un experto en gestación subrogada que ayudó a las familias.

Los embriones se llevaron por tanto a Laos por carretera, tras lo cual la madre portadora laosiana viajó a China para dar a luz. El bebé permaneció dos semanas en el hospital, el tiempo necesario para que los abuelos se sometieran a pruebas de ADN para demostrar su filiación y su nacionalidad.

El nacimiento de Tiantian suscitó un debate en las redes sociales chinas, en las que muchos usuarios llamaban a legalizar la maternidad subrogada, recordando el drama que viven los numerosos padres de hijos únicos cuando estos fallecen.

“Se trata de una familia rica y con relaciones. Pero hay mucha gente que perdió a su hijo único. El Estado debería ayudarlos por haber obedecido al control de los nacimientos”, sugirió un internauta en la red social Weibo.

Desde 2016, todos los chinos tienen derecho a tener dos hijos después de tres décadas de política del hijo único.

El abuelo del bebé declaró a Xinjingbao que esperaría a que su nieto creciera para explicar lo que les ocurrió a sus padres. “Mientras, le diremos que viven en el extranjero”.

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Gato transforma la vida de niño que sufría bullying

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Los beneficios que una mascota puede traer a la vida de una persona son diversos; sin embargo, el caso de Madden Humphreys es muy especial.

Se trata de un niño de 7 años de edad que vive en Oklahoma y desde hace años ha tenido que enfrentar problemas de salud. Fue sometido a diversas operaciones para corregir el labio leporino con el que nació. Además, padece heterocromía, una anomalía que provoca que los ojos de una persona sean de diferente color.
Al ser un niño “distinto”, ha tenido que sobrellevar el bullying o acoso escolar por parte de sus compañeros de escuela. Preocupada ante tal situación, su madre Christina, ha buscado alternativas para ayudarlo y encontró a un gato que podría ser de utilidad para ello.

La mujer se enteró de la existencia del gato “Moon”, que también tiene los ojos de color diferente. Para adquirir a la mascota rescatada en Minnesota, recorrió 14 horas.
“Si alguien es desagradable contigo, sé amable con él, porque la gente menos querida es la que más lo necesita”, dijo Madden, cuya vida ha cambiado radicalmente con la llegada de “Moon”.

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Fue aceptado, con beca, en 20 universidades y así reaccionó

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Michael Brown es un joven de Houston, Texas, de 17 años y estudiante de último curso de la preparatoria. Catalogado como un alumno brillante y con muy buenas notas, el curso que viene comenzará sus estudios universitarios. Por ello, aplicó a 20 universidades de Estados Unidos, entre ellas Harvard, Yale, Princeton y Stanford. Cuando llegó el día de mirar si su solicitud había sido aceptada, vio que había sido admitido en todas las instituciones educativas a las que aplicó y con una beca de estudios completa.

El joven se sentó delante de una computadora portátil rodeado de sus seres queridos para ver la noticia y saber a qué universidad iría el día de mañana. Al ver la increíble noticia de que había sido admitido en todas las que aplicó, Michael no pudo aguantar la emoción y reaccionó de esta eufórica manera:

 

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